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14 anecdotes sur les manchots en Antarctique

Les manchots font partie intégrante de la faune et de la flore de l'Antarctique et de l'hémisphère sud. Avec l'aide de notre expert en manchots, nous avons répondu aux 14 questions les plus fréquemment posées sur ces adorables oiseaux.

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Les manchots sont l'un des habitants les plus emblématiques de l'Antarctique, et environ 12 millions d'entre eux vivent sur ce continent gelé : des mignonnes petites familles de manchots se dandinant sur la glace aux majestueux manchots qui se dressent fièrement avec leurs marques jaunes distinctives et leurs plumes noires ressemblant à une queue de pie. Mais ces adorables animaux ne vivent pas seulement en Antarctique : on les trouve dans tout l'hémisphère sud, au nord jusqu'aux îles Galápagos et à l'est jusqu'à l'Australie et la Nouvelle-Zélande. Nous avons rencontré notre expert en manchots, Rob Lidstone-Scott, titulaire d'une licence en biologie et d'une maîtrise en écologie, pour vous présenter 14 faits étranges et merveilleux sur les manchots.

Les réponses à vos principales questions sur les pingouins.

1. Les manchots sont-ils des oiseaux ?

Oui, les manchots sont des oiseaux, même s'ils nagent et ne peuvent pas voler. Comme les autres oiseaux, ils ont des plumes et pondent des œufs. Les plumes des manchots sont rigides et se superposent étroitement pour créer une couche isolante qui emprisonne l'air et protège des conditions climatiques difficiles de l'Antarctique.

2. Où vivent les manchots ?

Les manchots vivent dans des climats différents, selon le type de manchot. Cependant, tous les manchots vivent dans l'hémisphère sud - il n'y a pas de manchots dans l'Arctique. Du manchot des Galápagos, le plus septentrional, qui peut s'aventurer au nord de l'équateur, aux manchots empereur et Adelié, qui ne se reproduisent qu'en Antarctique, tous les manchots vivent dans l'hémisphère sud.

3. Quelle est la taille des manchots ?

Comme d'autres animaux, les manchots ont une taille variable. Le plus grand est le bien nommé manchot empereur de l'Antarctique, qui mesure 1,2 mètre, tandis que le plus petit est le bien nommé petit manchot de Nouvelle-Zélande, qui mesure moins de 40 cm. Les six plus grandes espèces de manchots vivent toutes dans l'Antarctique ou à l'intérieur du cercle antarctique.

4. Que mangent les manchots ?

Les manchots sont carnivores et se nourrissent de poissons, de krill, de calmars, de pieuvres et d'autres petites créatures marines. D'une manière générale, les petits manchots consomment principalement du krill et des petits poissons, tandis que les grands manchots consomment des poissons plus gros, des calmars et des pieuvres. Les manchots empereurs mâles peuvent se priver de nourriture pendant 115 jours, alors qu'ils couvent leur unique œuf sur leurs pattes pendant le rude hiver antarctique.

5. Pourquoi les manchots sont-ils noirs et blancs ?

À l'exception du petit manchot bleu d'Australasie, qui porte un nom descriptif, la plupart des manchots sont noirs et blancs, car cela leur permet de se camoufler par le haut (contre les prédateurs) et par le bas (contre les proies). Parfois, le thème du noir et blanc échoue, comme dans l'exemple de "Lucy" - elle est leucistique, un manque de pigments sombres déterminé génétiquement qui la rend étrangement pâle.

6. Les manchots perdent-ils leurs plumes ?

Contrairement à la plupart des oiseaux qui muent (perdent des plumes et les repoussent) quelques unes à la fois tout au long de l'année, les manchots perdent toutes leurs plumes d'un coup - c'est ce que l'on appelle la "mue catastrophique". Comme leurs plumes leur servent d'isolant, ils sont incapables de sortir en mer et de chasser pour se nourrir. Ils restent donc là, l'air malheureux, pendant que les nouvelles plumes poussent.

Gentoo Penguin on Damoy Point in Antarctica. Credit: Andreas Kalvig Anderson

Rencontre avec les pingouins

Vous connaissez les faits, il est maintenant temps de nous rejoindre lors d'une prochaine expédition en Antarctique, en Amérique du Sud ou aux îles Galápagos pour rencontrer ces habitants emblématiques.

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7. À quelle profondeur les manchots plongent-ils ?

Les manchots sont d'incroyables nageurs et peuvent rester immergés jusqu'à 30 minutes, mais ils plongent généralement pendant environ 5 minutes. Les manchots empereurs plongent régulièrement à des profondeurs comprises entre 100 et 200 m. La plongée la plus profonde jamais enregistrée a eu lieu à 565 m et a duré 22 minutes.

8. À quelle vitesse les pingouins nagent-ils ?

Ne vous laissez pas tromper par la célèbre marche des pingouins, ces oiseaux emblématiques sont très rapides dans l'eau. Sous l'eau, les pingouins peuvent nager à une vitesse de 4 à 7 miles par heure, mais plus près de la surface, cette vitesse augmente. Les gentous sont les pingouins qui nagent le plus vite, atteignant des vitesses de 36 km/h (22mph).

9. Les ours polaires mangent-ils les pingouins ?

Il s'agit d'une idée reçue concernant ces deux animaux polaires emblématiques. Comme il n'y a pas de manchots dans l'Arctique et pas d'ours polaires dans l'hémisphère sud, ces deux animaux ne se sont jamais rencontrés dans la nature. Les manchots ne sont donc pas mangés par les ours polaires.

10. Comment s'appelle un groupe de manchots ?

Les manchots se reproduisent en colonies, parfois appelées "rookeries", en référence au terme désignant les bidonvilles de la Grande-Bretagne de Dickens. Certaines colonies sont si grandes qu'elles ont été découvertes pour la première fois par satellite, comme la colonie de manchots à jugulaire des îles Sandwich du Sud, forte de 2 millions d'individus. La colonie de 1,5 million de manchots d'Adelié sur les îles Danger a été repérée pour la première fois par satellite en raison de son caca.

11. Les manchots vivent-ils dans des nids ?

Seuls les manchots Gentoo construisent un nid à l'aide de cailloux et de quelques vieilles plumes. Les cailloux sont une monnaie d'échange importante dans la parade nuptiale des manchots Gentoo - un approvisionnement régulier en cailloux vaut bien mieux qu'un bouquet de roses ! Les galets peuvent être acquis par un travail légitime, mais certains ont recours à une vie criminelle en volant un autre nid ou un pingouin porteur de galets de passage, qui sont deux raccourcis populaires.

12. Combien de temps faut-il aux manchots pour éclore ?

Cela varie selon les espèces. Les manchots empereurs de l'Antarctique incubent pendant environ 55 jours. Les deux parents protègent l'œuf des conditions difficiles en le reposant soigneusement sur leurs pattes, sous un repli abdominal protecteur. Les manchots Gentoo ont une période d'incubation plus courte d'environ 34/37 jours. Ils utilisent leur nid pour protéger l'œuf des prédateurs et des intempéries.

13. Combien y a-t-il d'espèces de manchots ?

Il existe 18 espèces de manchots - en quelque sorte ! Certains scientifiques ont suggéré que le manchot Gentoo n'est pas une seule espèce, mais plutôt 3 ou 4 espèces. Il existe une différence de taille entre les grands oiseaux des îles Malouines et les petits gentous de la péninsule antarctique. Les oiseaux du nord sont en moyenne plus lourds de 700 g et plus longs de 10 cm que les oiseaux du sud. Les Gentoos du sud se reproduisent également deux mois plus vite que leurs cousins du nord, ce qui est utile pendant le court été antarctique.

14. Les manchots s'accouplent-ils pour la vie ?

Les manchots sont le plus souvent monogames ou, plus exactement, monogames en série : ils forment un couple pendant une saison, mais peuvent changer de partenaire l'année suivante. Les magnifiques manchots royaux ne sont fidèles qu'à 29 % d'une année sur l'autre. Certaines espèces sont plus fidèles - un couple de manchots de Magellan a été enregistré ensemble pendant 16 ans, s'apprêtant à fêter ses noces d'argent. Les Chinstraps et les Gentoos semblent assez fidèles, rejoignant leur partenaire de l'année précédente dans 82 % et 90 % des cas.

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